Mega-rechtszaken tegen Trump-getrouwen: hoe groot is de ruimte voor de uitingsvrijheid in de VS?

Voor, tijdens en na de Amerikaanse presidentsverkiezingen vlogen de wildste beschuldigingen in het rond. Trump-getrouwen als advocaten Sidney Powell en Rudy Giuliani uitten vergaande beschuldigingen van ‘verkiezingsfraude’ en het manipuleren van stemmen door de makers van stem-apparatuur/software – in het bijzonder de bedrijven Dominion en Smartmatic. Deze beschuldigingen waren evident ongefundeerd en zijn herhaaldelijk ontkracht. Nu slaan Dominion en Smartmatic terug. In (losstaande) rechtszaken eisen ze miljarden aan schadevergoeding van onder meer Powell, Giuliani en Fox News. De zaken beloven een test te zijn voor de ruimte die in Amerika traditioneel geldt voor de uitingsvrijheid. Hoe je ook in deze discussie staat, niet te ontkennen is dat de inleidende klachten in deze zaken lezen als spannende thrillers. Een kort overzicht:

1. Dominion v. Powell

Het bedrijf Dominion heeft de gewezen Trump-advocaat Sidney Powell in Washington voor de rechter gesleept. Dominion eist hierin 1,3 miljard dollar aan schadevergoeding van Powell voor het verspreiden van ongefundeerde beschuldigingen over Dominion. De inleidende klacht in deze zaak is hier te lezen (pdf):

Powell falsely claimed that Dominion had rigged the election, that Dominion was created in Venezuela to rig elections for Hugo Chávez, and that Dominion bribed Georgia officials for a no-bid contract.

Powell’s wild accusations are demonstrably false. Far from being created in Venezuela to rig elections for a now-deceased Venezuelan dictator, Dominion was founded in Toronto for the purpose of creating a fully auditable paper-based vote system that would empower people with disabilities to vote independently on verifiable paper ballots.

2. Dominion v. Giuliani

Kort na de zaak tegen Powell startte Dominion ook een rechtszaak tegen Rudy Giuliani, wederom in Washington. De eis luidt ook in deze zaak: betaling van 1.3 miljard dollar aan schadevergoeding. De inleidende klacht in deze zaak is hier te lezen.  Met name het feitenrelaas, vanaf par. 13, is buitengewoon lezenswaardig (pdf):

People close to Trump have said that Giuliani encouraged Trump to believe a number of conspiracy theories about voting machine irregularities, and some Trump allies feared that Giuliani was encouraging Trump to continue the fight because he saw financial advantage for himself. Multiple people briefed on the matter said that Giuliani asked the Trump Campaign to pay him $20,000 a day. (…)

After decrying how an American election had been fixed by a Venezuelan-owned company, Giuliani marketed cigars from an “American-owned” company, offering “$20 off orders over $100” if his viewers used the code “Rudy20” when ordering (…)

[In a Fox News interview,] Giuliani warned, “[t]hese people want to destroy us. They are very, very bad people. … somehow, the Democrat party was highjacked by Clinton, and since then, it’s gone more corrupt and more corrupt and more corrupt.” Then, making a throat-slashing motion, Giuliani instructed viewers: “Somebody’s got to cut the head off.” 

3. Smartmatic v. Fox News

Enkele dagen geleden heeft softwarebedrijf Smartmatic, in navolging van Dominion, een groep partijen in New York voor de rechter gesleept. Giuliani, Powell, Fox-anchor Lou Dobbs en Fox News zijn onder meer gedaagd. De eis hier is schadevergoeding van ten minste 2.7 miljard dollar, en dat is nog zonder eventuele punitive damages (strafschade). De inleidende klacht van maar liefst 276 pagina’s is te vinden op de site van Smartmatic (pdf):

Defendants’ story was a lie. All of it. And they knew it. But, it was a story that sold. Millions of individuals who saw and read Defendants’ reports believed them to be true. Smartmatic and its officers began to receive hate mail and death threats. Smartmatic’s clients and potential clients began to panic. The company’s reputation for providing transparent, auditable, and secure election technology and software was irreparably harmed. Overnight, Smartmatic went from an under-the-radar election technology and software company with a track record of success to the villain in Defendants’ disinformation campaign.”

Voor lezers met te weinig tijd om vele honderden pagina’s door te nemen heeft de New York Times een handige samenvatting paraat.

Bron afbeelding: Complaint Dominion v Giuliani.